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LA UTILIZACION DE HIDROCARBUROS COMO GASES REFRIGERANTES: UNA ALTERNATIVA NATURAL

En 1999 se congeló la producción y/o consumo de los Clorofluorocarbonos en los países en desarrollo, lo que nos obliga a buscar alternativas a estos gases refrigerantes. La alternativa que hasta ahora ha sido fomentada por el Fondo Multilateral del Protocolo de Montreal ha sido el uso del Hidrofluorocarbono 134-a (HFC-134a) como sustituto del Clorofluorocarbono R-12 (CFC-12).

Lamentablemente el HFC-134a aunque no destruye la capa de ozono es un gas refrigerante que posee un elevado potencial de efecto invernadero, y a partir del Protocolo de Kyoto (1997) ha pasado a formar parte de la lista de los gases de efecto invernadero a ser controlados.

Es importante destacar que en la mayoría de los países en desarrollo los sistemas de refrigeración doméstica (así como los aires acondicionados de vehículos) existentes, están basados en el CFC-12. Convertirlos a HFC-134a es sumamente costoso y complicado. Una alternativa es el uso de hidrocarburos (o mezcla de ellos) como gases refrigerantes. De acuerdo con algunos reportes, las ventajas que estos ofrecen son varias:


a) Sustitución directa (o "drop in" en inglés)
b) Son más baratos y no requieren del uso de lubricantes nuevos y costosos
c) No dañan la capa de ozono
d) Contribuyen mínimamente al efecto invernadero
e) Pueden fabricarse localmente (en las refinerías)
f) Se necesita menos cantidad de refrigerante (aproximadamente un 40%) y
g) Una reducción energética puede ser alcanzada.


Una desventaja muchas veces señalada por sus "detractores" es su inflamabilidad. Resulta conveniente señalar que las cargas usadas, además de ser inferiores a las comúnmente usadas con CFC-12, no llegan a ser mayores que las contenidas en dos encendedores de cigarrillos.

De acuerdo con un estudio reciente  sobre el uso de hidrocarburos como gases refrigerantes, realizado en diferentes países, (Cuba, Costa Rica e Indonesia), existe suficiente evidencia como para indicar que el uso de esta alternativa se considere como una opción válida y como una posibilidad de acelerar la eliminación de los Clorofluorocarbonos en algunos países en vías de desarrollo.

Ya existen firmas tales como CARE (Inglaterra) y Enviro-Safe (Estados Unidos), entre otros, que ya están produciendo comercialmente estos gases, además de estar trabajando en su utilización no solo a nivel doméstico sino también comercial. En Alemania existen ya refrigeradores que usan isobutano (un hidrocarburo) como gas refrigerante.

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